Origen y evolución de los cactus

¿Te gustan los cactus? Entonces, te apasionará su historia, sus orígenes.

Conoce el Origen y Evolución de los Cactus

Como ya sabes, los cactus no tienen hojas, ni ramas, y su sistema radicular es muy reducido si lo comparas con el de una flor vivaz como la dimorfoteca.

En este artículo te ayudamos a descubrir qué es lo que hace que muchas personas tengan adoración por los cactus y necesidad de tenerlos en casa.

Origen

Fruto fruta cactus opuntia en jardin opuntyia Ovata
Fruto y flor de la Opuntyia Ovata

Dentro de la familia de las Cactaceae existen un total de 73 especies que se han adaptado a vivir en zonas muy alejadas de su lugar de origen.

Aunque mucha gente piensa que provienen de Sudáfrica, pues son muchas los cactus comercializados que provienen de semillas de especies de esta zona, lo cierto es que te puedes llevar una sorpresa.

En realidad, todos los cactus que conocemos actualmente tienen un origen común que es América tropical.

La opinión generalizada de los expertos es que los cactus colonizaron el Viejo Mundo gracias a los pájaros migratorios.

Una característica que tienen todas estas maravillosas plantas y que las diferencias del resto de vegetales, es la areola, que consiste en una estructura de donde surgen las espinas, los hijuelos, y generalmente, también las flores.

Evolución

Evolucion del cactus

La evolución de las cactáceas comenzó en América del Sur hace alrededor de 40 millones de años, en la era Paleozoica.

En aquellos tiempos, el continente americano estaba unido a todos los que forman nuestro mundo hoy en día.

El clima era tropical, lo que facilitaba el crecimiento y desarrollo de las plantas con hojas. Pero, como consecuencia de un cambio climático, se fue volviendo cada vez más árido y seco.

Derivado de estos cambios climáticos, fueron surgiendo nuevas plantas, muy similares a las Pereskia (en la imagen anterior, serían las segundas de la izquierda).

Éste es un género primitivo de planta que ha conseguido perdurar en el tiempo, llegando hasta la actualidad y que conserva prácticamente todas las características de aquellos primeros cactus que habitaron la Tierra.

La Pereskia aculeata tiene hojas, con las que hace la fotosíntesis como cualquier otra planta ”convencional”, y por supuesto tiene las areolas de donde surgen unas pequeñas espinas.

Es uno de los cactus con flores más bonitos:

Pereskia aculeata es un ejemplo de los orígenes de los cactus que podemos disfrutar en la actualidad
Pereskia aculeata es un ejemplo de los orígenes
de los cactus que podemos disfrutar en la actualidad

Un dato curioso y que no mucha gente conoce es que en África no hay cactus endémicos.

Es cierto que puedes encontrar plantas crasas que han ido evolucionando en zonas muy próximas a los desiertos, pero no hay ninguna cactáceas.

Esto se debe a que los cactus evolucionaron en América cuando los continentes se fueron separando por la deriva continental, hace alrededor de 50 millones de años.

El cactus mas antiguo del mundo

Pereskia aculeata

El cactus mas antiguo del mundo

Datos curiosos:

  • Se han encontrado restos que datan desde hace 50 a 70 millones de año.
  • Es el origen de los cactus y a partir de este variedad han evolucionado el resto de géneros conocidos.
  • Es el único cactus del mundo que no esta dentro del grupo Suculentas.
  • Es el cactus que mayor humedad soporta.
  • Tanto sus frutos como sus hojas son las de mayor valor protéico.
  • Se utiliza como alimento desde hace muchos años por los indios de Centro-América y Brasil. En este ultimo le llaman Carne de Pobre.
  • Es originaria de Argentina y Brasil, pero se ha ido extendiendo a lo largo de todo el mundo.
  • En Sudáfrica está declarada como planta nociva debido a la rapidez con la que crece sobre los arboles y otras plantas, ya que termina asfixiándolos.
  • Tallos secos de 4 años pueden volver a brotar, incluso sin estar tocando la tierra.

La Pereskia aculeata es muy parecida a una rosa:

50 Millones de años de vida

Ademas de ser considerado el cactus mas viejo del mundo, también se le conoce por su capacidad para crecer rápidamente.

Se trata de un cactus trepador que incluso puede vivir varios años sin estar en contacto con la tierra.

Este increíble cactus ha sobrevivido a todas los cambios climáticos y catástrofes de este mundo durante 50 millones de años, gracias a su grandísima capacidad de adaptación.

Es importante reseñar que se reproduce fácilmente por semillas, y existen varios cientos de insectos que pueden polinizar sus flores.

Aunque no lo creas, lPereskia aculeata florece todo el año.

Frutos y Hojas

Tanto sus frutos como sus hojas son comestibles.

Sus frutos tienen un sabor dulce y son utilizados en multitud de platos, en Brasil es cultivada específicamente y se exporta a todo el mundo.

Fruto comestible de la Pereskia aculeata

Las hojas de algunas variedades de Pereskia se utilizan para potabilizar agua dado que poseen elementos químicos capaces de eliminar bacterias y virus.

Flores de la Pereskia aculeata

Taxonomía de las plantas suculentas

Al estudiar la taxonomía de las plantas suculentas encontramos el inconveniente de descubrir que continuamente se encuentran nuevas especies o se hibridan unas con otras, por lo que no existe una definitiva clasificación de especies.

En algunas ocasiones lo que se consideraba un género, pasa a ser familia o a integrarse en otra subfamilia.

También puede suceder que una familia que puedes consideras compuesta por plantas suculentas, a su vez tiene géneros de plantas que no son en ningún caso consideradas suculentas.

Es el caso de la Familia Agavaceae, donde se incluye los los géneros de agaves y a su vez los géneros de hostas, cuando no son plantas parecidas en ningún aspecto.

Para que lo tengas un poco más claro, a continuación se muestra una infografía, gracias a la que podrás entender mejor la clasificación actual de las suculentas.

En ella, te representamos las familias y los géneros más representativos de suculentas que la forman:

detalle de la taxonomía de las plantas suculentas

Y si todo esto te sabe a poco, echa un vistazo a estas increíbles especies:

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